Arturo Graf

Miti, leggende e superstizioni del Medio Evo

Edizione di riferimento:

Miti, leggende e superstizioni del Medio Evo, Mondadori, Milano 1996

Capitolo I

Situazione del Paradiso terrestre

Dice la Genesi che Dio piantò il mirabil giardino nella parte orientale di una regione chiamata Eden; e questo cenno fece prevaler la credenza ch’esso fosse stato, e fosse tuttavia, nella parte orientale della terra, o, a dirittura, nell’estremo Oriente. Tale fu, come può rilevarsi da Giuseppe Flavio, la comune credenza degli Ebrei; e tale fu pure la credenza più accetta, nei primi secoli, ai Padri della Chiesa, e poi nel medio evo, e oltre il medio evo, a teologi, a viaggiatori, a romanzatori, a cosmografi. San Basilio Magno dice che i cristiani pregano volti ad Oriente, quasi cercando la patria perduta; e Jesujabo, vescovo nestoriano di Nisibi nel secolo XII, reca, come argomento della superiorità dell’Oriente sull’Occidente, il fatto che il Paradiso terrestre è appunto in Oriente.

A confermare tale credenza cooperava del resto una ragione alla quale è forse da far risalire, in qualche parte, la stessa indicazione biblica. Basta ripensare un istante ai caratteri e agli officii proprii del sole in tutte le mitologie, e in ispecie del sole nascente, per tosto avvedersi che l’Oriente, cioè quella plaga della terra onde si leva l’astro datore di vita e dispensator di letizia, doveva, in virtù di un’associazion di concetti non meno naturale che inevitabile, parer la più acconcia a porvi la culla dell’uman genere, il giocondo ricetto della prisca felicità e della vita immortale. Che se più tardi noi troviamo il Paradiso trasposto in altre regioni, o, a dirittura, nell’ultimo Occidente, ciò avviene, come vedremo, per ragioni particolari e avventizie, le quali, posteriori di tempo, nulla detraggono a quella ragion generale e primitiva. Né prova nulla in contrario il fatto che l’Elisio, le cui descrizioni, come di stanza di beati, concordano in molte parti con quelle del Paradiso terrestre, ponevasi dagli antichi nell’ultimo Occidente, nella regione cioè ove si occulta il sole, e muore il giorno; perché l’Elisio era stanza, non di vivi ma di morti, e perciò immediatamente prossima all’Hades. L’opinione pertanto più antica, ed anche, data l’indole del pensiero mitico, più razionale, era quella che situava il Paradiso terrestre in Oriente, e ad essa si legava naturalmente, per le stesse ragioni, l’altra che faceva volta ad Oriente la porta (quando si parlava d’una e non di più porte) del Paradiso medesimo. Da altra banda, il non trovarsi più vestigio di esso nelle regioni prima cognite dell’Asia, e poi nelle regioni che furono conosciute più tardi; e quella natural tendenza che induce gli uomini a immaginare come lontanissimi da loro, dalle loro consuete dimore, i luoghi di sognate meraviglie e di sognata felicità, dovevano esser ragioni atte a far trasporre il Paradiso terrestre in un Oriente sempre più remoto ed arcano. Nell’apocrifo etiopico, d’incerta età, intitolato Combattimento d’Adamo ed Eva, si dice che Dio piantò il giardino paradisiaco il terzo giorno, ai confini orientali del mondo, di là dai quali non v’è più se non l’acqua che circonda la terra e attinge il cielo. Perciò la credenza che il Paradiso fosse in Mesopotamia, credenza suggerita dallo stesso racconto biblico là dove nomina il Tigri e l’Eufrate, se trovò in ogni tempo, e anche ai dì nostri, chi l’accolse e difese, non però si può dire che sia stata la più diffusa, e, anzi, nelle leggende di cui avrò a parlare più oltre, non compare nemmeno.

Fare una enumerazione di tutti gli scrittori sacri e profani, antichi e del medio evo, i quali si contentarono di dire che il Paradiso terrestre è in Oriente, senz’aggiungere altra più precisa indicazione, sarebbe fatica non meno incresciosa che vana: essi sono, starei per dire, innumerabili. A noi importano ora le notizie, o le affermazioni, le quali, riferendosi pur sempre all’Oriente, sieno in qualche modo più specificate e più precise.

Molte mappe del medio evo pongono il Paradiso terrestre in terra ferma, nell’india, o di là dall’India, in una regione incognita, all’estremo limite della terra bagnata dall’oceano che tutto circonda; e di là dall’India lo posero l’Anonimo Ravennate e la più parte dei trattatisti, espositori e commentatori ch’ebbero a parlarne. Non aveva già detto Erodoto che quanto è di più bello al mondo si trova agli estremi confini della terra abitata? Nel secolo XV la credenza per questo rispetto non muta. Le mappe di Andrea Bianco (1436), di Giovanni Leardo (1448), del Museo Borgia, altre, seguitano a porre il Paradiso nell’India, o di là dall’India. Ma la nozione era di necessità confusa ed incerta. Nel secolo XIV, Giovanni di Mandeville afferma di essere stato in India, ma di non aver veduto il Paradiso, il quale è in regione assai più lontana; mentre Giordano da Sévérac riferisce una credenza secondo cui il Paradiso sarebbe stato fra quella che si chiamava la terza India e l’Etiopia. Nel secolo XV, Fra Mauro colloca il Paradiso in Oriente, molto remoto dala habitation e cognition humana; ma non segna nella sua mappa il luogo preciso. Da molti il Paradiso terrestre ponevasi nel Regno del Prete Gianni, o in prossimità di quello, come vedremo più innanzi; regno che mutò più d’una volta luogo sulla faccia della terra, secondo il bisogno della leggenda; ma che fu da prima in India, o da quelle parti.

Dice Ranulfo Higden, nel suo Polychronicon, esser falsa la opinione di coloro che credono il Paradiso disgiunto dalla terra abitata per lunga distesa di mari; ma bisogna pur riconoscere che tale opinione professata, fra gli altri, nel nono secolo, da Valafredo Strabone e da Remigio di Auxerre, e accennata da Rabano Mauro, doveva imporsi, come quella che meglio s’accordava con certi sentimenti, e appagava la fantasia, a molti spiriti. L’isola felice e la città d’oro dei Vidyâdhari, di cui si racconta nel libro di novelle di Somadeva, son poste anch’esse in parte remotissima ed ignota del mondo, e molte altre immaginazioni affini si potrebbero qui recare a riscontro, delle quali sarà detto più opportunamente altrove.

Quella opinione prendeva due forme diverse, secondoché il Paradiso si faceva sorgere nell’antictone di Aristotele e di Eratostene, ossia nella terra opposta all’abitata, divisa da questa dall’oceano innavigabile; oppure in un’isola, remota sì da ogni contrada popolata dagli uomini, ma appartenente nulladimeno al nostro emisfero.

Già Sulpizio Severo, nel IV secolo, dice, parlando dei primi parenti, che essi furono cacciati come esuli nella terra da noi abitata, in nostram velut exules terram ejecti sunt; e in quello stesso secolo Efrem Siro, ne’ suoi Commentarii sulla Genesi, andati perduti, colloca il Paradiso nell’antictone; ma Cosma Indicopleuste, nel VI, espone tutta una sua dottrina in proposito la quale ha strettissima relazione con antiche dottrine asiatiche, e, senza dubbio, ne dipende. Cosma immagina la terra oblunga, e divisa in due parti, delle quali l’una è interna e circondata dall’oceano, l’altra è esterna, cinge l’oceano e si congiunge col cielo, volto in alto e all’ingiro a modo di cupola. Il Paradiso è nella terra esterna, verso Oriente, e in quella terra rimasero gli uomini sino al Diluvio. Noè, con l’Arca, traversò l’oceano, e approdò in Persia, d’onde la sua progenitura si sparse in questa parte di mondo ch’è ora abitata, mentre l’altra, che fu prima abitata, ora è deserta. I quattro fiumi dell’Eden s’inabissano laggiù nella terra, passano sotto l’oceano, e riscaturiscono di qua, dalla parte nostra. Sia ricordato, di passata, che gl’Indiani immaginano un altro mondo (loka) di là dai Sette Mari, e che di là dall’oceano immaginano gli Arabi la montagna di Kâf. Mosè Bar-Cefa, nel secolo X, pose ancor egli il Paradiso nell’antictone; e tale opinione, avvalorata dal fatto (contraddetto, come poi vedremo, da molti sogni che pure avevansi in conto di fatti) che il Paradiso, per quanto si fossero corse le terre ed i mari, non s’era mai potuto rinvenire, ebbe non pochi seguitatori, Dante fra gli altri.

Che Dante, ponendo il Paradiso terrestre sulla cima del monte del Purgatorio, fece cosa non caduta in mente a nessuno dei Padri e Dottori della Chiesa, fu notato già da parecchi; ma che, quanto alla situazione del Paradiso, l’opinione di lui s’accorda con quella dei Padri e Dottori che lo posero nell’antictone, non fu, ch’io sappia, fatto osservare da alcuno. Conformemente alla comun dottrina de’ suoi tempi, Dante crede che la terra emersa, la Gran secca, com’egli la nomina, sia tutta nell’emisfero settentrionale, e non si stenda se non picciol tratto (circa 11 gradi secondo Tolomeo) oltre l’equatore. L’emisfero meridionale è occupato dalle acque dell’oceano, salvo che in un punto dove sorge il monte del Purgatorio, diametralmente opposto alla città di Gerusalemme. Notisi tuttavia che de’ quattro fiumi egli non dice parola. Quel viaggio sotterraneo, che altri faceva compiere loro, doveva destare troppe obbiezioni nella mente di chi aveva disputato la questione De acqua a terra, e aveva così giusta cognizione della legge di gravità [1].

Molto più diffusa fu l’altra opinione, che poneva, come ho detto, il Paradiso in un’isola del nostro emisfero, la quale quando è in Oriente e quando in Occidente, secondo le immaginazioni. Poiché io parlo ora della general credenza che assegnava il Paradiso all’Oriente, dirò, prima, dell’isola, o, piuttosto, dell’isole orientali, salvo a dir delle occidentali un po’ più innanzi, quando parlerò di un’altra credenza principale. In tanto viluppo ed intreccio d’immaginazioni, le quali spesso nascono le une dalle altre, gli è affatto impossibile di serbare, discorrendone, un ordine logico molto rigoroso.

Ma, prima di passar oltre, non sarà fuor di luogo ricordare che l’idea di porre in un’isola segregata la stanza dei beati, o di attribuire ad isole remote ed incognite una felicità non concessa al resto della terra, è una idea naturale, molto antica e molto diffusa. L’Elisio fu posto in una o più isole; e, tutti sanno quanto dagli antichi siasi favoleggiato intorno alle famose Isole Fortunate. L’isola dei Feaci, e l’isola di Ogigia, descritte da Omero, sono terre di letizia e di felicità; e l’isola di Pancaja, descritta da Diodoro Siculo, ha con l’Elisio non piccola somiglianza. L’Atlantide di Platone e la Merope di Teopompo erano immuni dagl’infiniti mali, cui vanno soggette l’altre contrade abitate dagli uomini. Oltre al monte Kâf, gli Arabi avevano l’isola di Vacvac, ricordata nei viaggi di Sindbad delle Mille e una notte, e di cui tante meraviglie narrano Masûdi e altri; e avevano le isole Saili, le quali erano di tanta vaghezza e felicità che chi vi approdava dimenticava il resto del mondo. Di un’isola dalle poma d’oro narrarono le meraviglie i Celti.

L’isola paradisiaca sorgeva dalle acque di quel misterioso oceano che fasciava tutto intorno la terra abitabile. L’immaginazione di quest’oceano, antichissima, dacché, prima che nei poemi di Omero e di Esiodo, trovasi in India e in Caldea, durò viva quanto il medio evo. Isidoro di Siviglia l’accetta, e l’accetta ancora il Boccaccio, quando il medio evo si chiude: le mappe la figurano. Notisi, a tale riguardo, che, secondo Giuseppe Flavio, il fiume il quale esce dal Paradiso, cinge tutta la terra, e che San Giovanni Damasceno fa di quel fiume e dell’oceano circondante una cosa sola.

E molte mappe figurano anche l’isola, posta bensì in Oriente, ma non sempre, come si può ben credere, nel medesimo luogo. Di solito essa non è designata con altro nome che quello di Paradiso, o Isola del Paradiso. Nel poemetto che Cinevulfo (secolo X) compose intorno alla Fenice, è detto che Dio pose l’isola santa così lontano dai peccatori che nessuno può giungervi, e Dante fa un’isola del monte che si leva più dall’onda. Una compilazione francese di storia antica, che passò in traduzioni italiane, la ricorda, e dice che è una dolcie contrada, ed è assisa verso oriente, nel gran mare che tutto il mondo atornea. Talvolta l’isola paradisiaca prende un nome, o s’identifica con un’isola, non più immaginaria, ma reale. Giovanni Witte di Hese (di Hees, Hesius) che negli ultimi anni del secolo XIV compié con la fantasia, senza muoversi da Utrecht, ov’era prete, un meraviglioso viaggio in Oriente, e ne scrisse, in latino, un racconto che fu messo a stampa sino dal 1489, dice che egli e i compagni suoi, lasciate le terre del Prete Gianni, giunsero, dopo dieci giorni di navigazione, a un’isola deliziosa, detta Radice del Paradiso, e dopo dodici altri giorni, al monte Edom, il quale si leva erto e diritto di mezzo il mare, come un’altissima torre, sicché da nessuna parte vi si può salire, e in cima ad esso si vuole che sia il Paradiso: «e circa l’ora del vespero» quando il sole declina «si vede il muro del Paradiso splendere di gran chiarità, e vaghissimamente a mo’ di stella». Di questo monte e isola di Edom, il cui nome è, con tanta disinvoltura, tolto alla Palestina, non so che sia fatta menzione altrove. Giovanni de’ Marignolli, vescovo di Bisignano, che, insieme con altri, fu da Benedetto XII (1334-1342) mandato in missione al Gran Cane dei Tartari, afferma, nel suo Chronicon, che il Paradiso è a quaranta miglia italiane dall’isola di Ceilan, d’onde si ode il fragore e lo scroscio delle sue acque cadenti. Egli si vanta d’avere superato la gloria del massimo Alessandro il quale, pervenuto all’ultimo termine della sua peregrinazione, eresse, a perpetua memoria, una colonna, e di avere, nel cono del mondo, in cono mundi, alzata di contro al Paradiso, una lapide, e sparsovi sopra dell’olio. Ricorda la opinione di alcuni, i quali asserivano in Ceilan stessa essere stato il Paradiso; opinion ch’ei rifiuta, parendogli contraddetta dal nome. Sta a ogni modo il fatto che alcuni ponevano il Paradiso in Ceilan, e vedremo, in altro luogo, parecchie ragioni di così fatta credenza.

Che il Paradiso dovesse essere nella zona torrida, sotto il tropico del Cancro, o a dirittura sotto l’equatore, fu opinione antica benché non molto diffusa. Tertulliano credeva che per il flammeum gladium della Genesi s’avesse appunto a intendere la zona di massima caldura, e fu in tale sua credenza seguito da Filostorgio, da San Tommaso d’Aquino, da San Bonaventura, e da parecchi altri. Ma a tale opinione contraddicevano molti, cui sembrava non la si potesse accordare con quanto sapevasi del temperatissimo clima del Paradiso, e della copia delle sue acque; al che rispondevano quei primi con dire che la troppa caldura poteva essere mitigata dall’altitudine e da altre condizioni. Al punto d’intersezione dell’equatore e del gran meridiano, gli Arabi posero il Castello d’Arîn, di malagevole accesso e il trono d’Iblîs.

Efrem Siro fu di opinione che il Paradiso, di là dall’oceano, circuisse tutta la terra; al qual proposito è da ricordare che anche dell’Hara-berezaiti dei Persiani fu da taluno creduto altrettanto, e che Plutarco parla di un continente che cinge tutto intorno la terra (μεγ αλη ήπειρος) contrapposto al continente abitato (ή οίχουμενον). Altri andaron più oltre, e sostennero che il Paradiso si dovette stendere sopra tutta la superficie della terra, senza di che non avrebbe potuto contenere l’intero genere umano, che vi doveva avere sua dimora, durando in istato d’innocenza. Tale opinione professò ancora in pien secolo XVI, Gioacchino di Watt (Vadianus Sangallensis) nel suo Trium terrae partium epitome.

Ma altre opinioni correvano, affatto a queste contrarie. Sin da’ tempi di San Teofilo di Antiochia (m. c. 181) c’era chi dubitava se il Paradiso fosse mai stato in terra, dubbio ch’egli combatte: e San Gerolamo ricorda una tradizione ebraica, secondo la quale il Paradiso sarebbe stato creato avanti il mondo, e però fuori de’ suoi confini. I Valentiniani lo posero sopra il terzo cielo; e i musulmani credono ch’esso fosse nei cieli, e che Adamo, cacciato, cadesse nell’isola di Serendib (Ceilan), e che quivi morisse dopo aver fatto un pellegrinaggio al luogo dove poi doveva sorgere la Mecca. In un manoscritto del Museo Britannico si legge che il Paradiso è meravigliosamente sospeso fra il cielo e la terra, quaranta cubiti sopra il più alto livello raggiunto dalle acque del Diluvio, che, com’è noto, superarono di quaranta cubiti le cime delle più alte montagne. Altri pensarono che il Paradiso fosse bensì stato in terra, ma che Iddio, corrucciato, l’avesse distrutto il giorno stesso del peccato, o avesse più tardi permesso che lo distruggesse il Diluvio. E qui è da dir qualche cosa della opinion di coloro i quali credevano che il Paradiso fosse stato in Gerusalemme. Tale opinione è già impugnata, nel IV secolo, da Sant’Atanasio, arcivescovo di Alessandria; ma bisogna riconoscere ch’essa non era sorta senza qualche plausibile ragione, e che pareva formata a bella posta per secondare certe tendenze della coscienza religiosa e per appagare certi sentimenti dei fedeli. Dice Ezechiele in un luogo delle sue profezie (V, 5): Ista est Jerusalem: in medio gentium posui eam et in circuitu ejuis terras. Questo luogo, malamente interpretato, fece nascere la credenza, serbata poi lungamente, che Gerusalemme fosse collocata nel centro del continente abitato. Ora, è noto quanto la fantasia cristiana sia stata vaga nei primi secoli, e poi nei secoli di mezzo, di collegar fra loro, col sussidio di varie immaginazioni, più che non avvenisse nel puro concetto dottrinale, i fatti vani della caduta e della redenzione del genere umano, e di conferir loro, oltre alla continuità e unità morale, anche una certa continuità e unità materiale. Si credeva dai più che Adamo ed Eva, cacciati dal Paradiso, fossero poi vissuti in luogo prossimo a quello; si credeva che Adamo fosse stato sepolto sul Calvario; che la croce, fatta del legno dell’albero fatale, che aveva dato esca al peccato, fosse sorta su quella tomba, e che il sangue del redentore avesse bagnate le ossa del primo peccatore. Come non credere allora che l’opera stessa della redenzione si fosse compiuta nel proprio luogo ov’era stato commesso il peccato, e che in quel luogo appunto fosse sorta la città santa e predestinata? Dante pose il Paradiso terrestre agli antipodi di Gerusalemme; ma parecchi dopo di lui, sin oltre il secolo XVI, seguitarono ad aver l’opinione che il Paradiso fosse stato in Giudea.

Se non che questa credenza, e la precedente, ebbero poco seguito, e incomparabilmente maggiore l’ebbe l’altra, la quale affermava, non solo che il Paradiso era stato veramente in terra, ma ancora ch’esso ci si trovava tuttavia, serbato incolume, nella sua condizion primitiva. Di ciò vedremo in seguito molte prove.

L’Elisio di Omero, le Isole dei beati di Esiodo, gli Orti delle Esperidi, mutarono più volte luogo sulla faccia della terra col mutare dei tempi, e altrettanto può dirsi del Meru indiano, dell’Hara-berezaiti iranico, del monte su cui, dopo il Diluvio, si fermò l’Arca ecc. Allo stesso modo mutò luogo il Paradiso terrestre, salvo che il mutar suo non fu, di regola, come in altri casi avvenne, effetto di migrazioni; ma fu più spesso effetto di speculazioni e interpretazioni discordi, e talvolta di alcuno accrescimento del sapere, o di alcuna scoperta geografica; e, più frequentemente ancora, della irrequietezza stessa della fantasia, della mobilità della leggenda. E al mutar suo, almeno in un caso molto importante, non fu estraneo l’influsso di certi miti dell’antichità, e non furono estranee le speciali condizioni di vita e di pensiero di alcuni popoli che non entrarono se non tardi a far parte della grande famiglia cristiana.

La credenza più antica e più diffusa era, come abbiam veduto, quella che poneva il Paradiso in Oriente; ma di contro ad essa vediam sorgere una opinione, contraria, che pone il Paradiso in Occidente, quando più a settentrione, quando più a mezzodì. Già sin dal primo secolo dell’era volgare, gli Esseni, cedendo, senza dubbio, all’influsso di miti pagani, ponevano di là dall’Oceano Atlantico il soggiorno dei beati. I Celti non avevano diversa credenza. Secondo la dottrina loro, «gli uomini hanno per primo progenitore il dio della morte, e questo dio abita una regione lontana, di là dall’Oceano; egli ha sua dimora in quell’isole estreme, d’onde, secondo l’insegnamento dei druidi, era venuta direttamente una parte degli abitanti della Gallia». – «Secondo le credenze dei Celti, i morti vanno ad abitare di là dall’oceano, verso Mezzodì, là dove si corica il sole la più parte dell’anno, in una regione meravigliosa, che vince di gran lunga, per gioje e seduzioni, questo mondo di qua. Da quel paese misterioso traggono origine gli uomini. [2]» Queste credenze hanno, come si vede, molta somiglianza con quelle dei Greci e dei Romani, ed è anzi probabile che abbiano esercitato sopra di esse un influsso non lieve, concorrendo a fare spostare, specialmente verso il Settentrione, l’isola di Saturno, e il regno dei morti. Da altra banda, le immaginazioni dei Greci e dei Romani non potevano non esercitare alla lor volta un notabile influsso su quelle dei Celti. Mutata la fede religiosa, molte delle antiche credenze naturalmente sopravvivevano, accordandosi, fondendosi con le nuove, e in più varii modi alterandone il concetto e la natura. Gaeli e Cimri favoleggiavano di un meraviglioso paese, il quale sorgeva in mezzo all’oceano profondo, e i cui abitatori, bevendo le acque dolcissime della fontana di gioventù, non conoscevano né la vecchiezza, né i morbi. Un tal paese, nelle menti dei convertiti, doveva necessariamente identificarsi col Paradiso terrestre; ed è per questo che San Brandano muove, come vedremo, alla ricerca del Paradiso navigando per l’Oceano occidentale. Tale credenza aveva dunque un fondamento pagano, e perciò non è senza ragione che Isidoro di Siviglia nota di paganità la opinion di coloro che ponevano il Paradiso nelle Isole Fortunate.

Per ragioni medesime furono talvolta situati in isole remote dell’Oceano Atlantico il Purgatorio e l’Inferno. Già fra gli antichi era nata una opinione che poneva in Gallia, o in Brettagna, il regno dei monti. Plutarco ne fa ricordo, attingendo da un ignoto e più antico scrittore. Claudiano, narrando certa navigazione oceanica di Ulisse, già prima narrata da Solino, dice che l’eroe visitò un popolo di ombre su quella estrema parte della Gallia che si protende nell’Oceano, né lascia intendere se alluda propriamente all’ultimo lembo occidentale dell’Armorica, o alla Cornovaglia insulare (Cornu Galliae.) Procopio dà, in forma più compiuta, il racconto di Plutarco, e narra di una popolazione di marinai, sulle coste settentrionali della Gallia, officio de’ quali era di tragittare di notte tempo le anime de’ morti in Brettagna [3]. Di questa credenza è pur cenno negli scolii di Tzetzes all’Alessandra o Cassandra di Licofrone, e nel medio evo essa non era ancora del tutto perduta, perché se ne trova un curioso ricordo in un racconto tedesco del secolo XIII.

Ho detto che la latitudine del Paradiso occidentale variava, quando più verso Settentrione, quando più verso Mezzodì. Che le fantasie lo venissero respingendo talvolta nelle regioni più inospitali del globo, verso i ghiacci e le nebbie del polo, non deve far troppa meraviglia, se si pensa che già gli antichi ebbero alcune immaginazioni consimili; che gl’Iperborei, i quali menavano vita felicissima, furono da essi cacciati nell’estremo settentrione, di là dai monti Rifei; che nell’isola Prodesia, vicina a Tule, fu posto l’Elisio; e che tra gl’Iperborei furono collocati da taluno gli Orti delle Esperidi. Ed è curioso vedere come nella seconda metà del secolo XI, Adamo Bremense tramuti sulle rive del Baltico le Amazzoni, i Cinocefali, i Macrobii, gl’Imantopodi, altri popoli strani e mostri varii, tolti la più parte all’Asia leggendaria, e i Ciclopi per giunta. Incoraggiato da sì fatti esempii, nel sec. XVI, il famoso Guglielmo Postel, che, fra molt’altre cose, pretendeva d’essere ringiovanito e risuscitato, asserì nel suo Compendium cosmographicum che il Paradiso terrestre era sotto il polo artico.

Ma, di solito, si preferiscono latitudini alquanto più basse. A dispetto d’Isidoro di Siviglia, alcuni seguitarono a credere che il Paradiso fosse in quelle Isole Fortunate di cui tanto aveva favoleggiato l’antichità, e dove pure erano stati messi gli Elisii. E a questo proposito è da ricordare che i geografi arabici chiamarono le isole che si trovano a occidente dell’Africa con due nomi diversi, Isole Eterne e Isole della Felicità, e che queste Isole della Felicità pare fossero le Canarie, che poi dovrebbero essere le Fortunate. E dico dovrebbero, perché nel medio evo ci fu grandissima confusione a questo riguardo. Così, per citare qualche esempio, una delle carte di Marin Sanudo (1306) pone a occidente dell’Irlanda nientemeno che 358 isole beate e fortunate, e sulla mappa di Fra Mauro (1457-9) si trovano le insule de Hibernia dite Fortunate. Verso la fine del secolo XV(147l) Grazioso Benincasa segna ancora due gruppi d’isole Fortunate, l’uno a ponente dell’Africa, l’altro a ponente dell’Irlanda. Nel primo gruppo sembra che ponesse il Paradiso terrestre Cristina di Pisan, la quale visse sino all’anno 1431.

La vicinanza delle Isole Fortunate all’Africa doveva, o prima o poi, suggerire l’idea che il Paradiso fosse appunto nel continente africano, tanto più che si credeva da molti, come vedremo, essere il Nilo uno dei quattro fiumi ricordati dalla Bibbia. Abbiam giù veduto che Giovanni de’ Marignolli situava il Paradiso fra la terza India e l’Etiopia: Lodovico Ariosto, più risoluto, lo pone senz’altro sul monte onde nasce il Nilo, vicino al paese del Senapo, o Prete Gianni, mutato ancor esso di luogo, e Giovanni Milton ne segue l’esempio. Più d’uno udrà con meraviglia che il celebre Livingstone cercava ancora il Paradiso nel cuore dell’Africa, nella regione dei grandi laghi equatoriali.

Cristoforo Colombo ricorda la opinione di coloro che ponevano in Africa il Paradiso, ma non vi si acconcia; anzi vuole ch’esso sia nelle nuove terre da lui scoperte, non molto lungi dall’isola di Trinità e dalla foce dell’Orenoco. E con lui il Paradiso terrestre, dopo aver fatto in certo modo il giro del mondo, ritorna in Oriente, giacché, com’è noto, il sommo navigatore morì senza sapere d’aver scoperto un nuovo continente, anzi credendo d’aver raggiunto, navigando a occidente, le isole e la costa orientale dell’Asia; la qual credenza gli facea dire che la terra non è così grande come dai più si crede. Si dovrà, per la stessa ragione, riportare in Oriente il paradiso dei Gaeli? Ebbero veramente costoro cognizione della rotondità della terra, come fu da taluno asserito, e scoprirono essi, insieme con gli Scandinavi, l’America, più secoli prima che il Colombo nascesse? e in che misura la scoprirono? Non bisogna esser troppo corrivi nè ad affermare né a negare in così fatta materia. Se avessero proprio avuta quella cognizione, e fatta quella scoperta, l’estremo Occidente, ov’essi tante meraviglie ponevano, ridiventava, in certo modo, l’estremo Oriente dei Padri e della più comune credenza. Ma sia di ciò come si voglia, non è da dimenticare il fatto che parecchie mitologie, oltre alla greca e alla romana, posero in Occidente paesi di delizie e di beatitudine. In Occidente sorgeva, secondo gl’Indiani, Kanaka-puri, la Città d’oro; in Occidente immaginano gli abitatori della Polinesia un’isola paradisiaca detta Bulotu.

Chiudiamo questa ormai lunga rassegna con dire che non vi fu parte della terra dove non sì ponesse il Paradiso, Giorgio Federico Daumer, nato nel 1800, lo pose in Australia, dove cresce l’albero del pane; il celebre Giacomo Casanova lo cacciò insieme coi Megamicri, non degeneri discendenti di Adamo, nell’interno del pianeta. In leggende popolari tuttora vive, il Paradiso è in luogo prossimo a chi le va rinarrando, nelle Alpi, per esempio, o nel Fichtelgebirge.

 

Note

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[1] «Quando scrissi questa pagina io credeva assai piú che ora non creda alla autenticità del trattatello De acqua a terra attribuito a Dante»

[2] D’Arbois de Jubainville: Le cycle mythologique irlandais et la mythologie celtique, Parigi 1884, pp. 26-28.

[3] Plutarco, frammento di un commentario sopra Esiodo, conservato da Tzetzes, in Oeuvres de Plutarque, cdiz. Didot, vol. V, pp. 20-21

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Ultimo aggiornamento: 28 agosto 2011